宽带这事只有运营商能干,谷歌光纤也都玩不转

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发布时间:2017-07-22 10:32

  文/腾讯科技 孟佳惠

  本周,谷歌(微博)光纤业务公司Access的首席执行官麦克雷(Gregory McCray)已经离职,公司正在寻找新的负责人。要知道,麦克雷上任仅仅五个月。 

  而就在去年,Access前首席执行官格雷格·巴勒特就已经宣布,该公司将“暂停”在若干座城市发布光纤网络的计划。

  如果将这些消息综合在一起可以明显的看出一个信号:谷歌正在放弃光纤接入的构想,并果断的转向无线接入解决方案。

  在千兆宽带市场,谷歌乘兴而来,败兴而归。在光纤业务上,谷歌尝到了苦头,现在它希望用无线技术取代光纤,为用户提供高速上网服务。但面临着拥有网络资源优势和用户资源优势的电信及有线行业运营商,谷歌的高速宽带项目依然前途未卜。

  质疑声中成长

  2010年2月,Google宣布将成立独立团队,自行建设网速1 Gbit/s的超高速光纤网络,而当时北美的平均网速仅为5Mbit/s。由于当时电信运营商推出的高速宽带进度缓慢,谷歌光纤(Google Fiber)激进的口号在美国引起了轩然大波,Goldman Sachs的电信分析师Jason Armstrong认为Google根本难以承担宽带市场的巨额投资,声称这将是一项不可能完成的任务。

  互联网公司进入光纤宽带接入市场,这是一个全新的课题。虽然当时有人质疑谷歌涉足这一资本密集型行业的可行性,可财大气粗的谷歌依然认为,这很可能是棵新的摇钱树,更何况谷歌还从银行获得了500亿美元授信用于光纤业务的推广。

  2012年,Google经过2年多的精心准备,成功在堪萨斯推出宽带服务,网速达到了承诺的1Gbit/s,项目成功商用。因为超高速宽带,堪萨斯城吸引了大批的初创科技企业进驻,附近的奥巴哈市、得梅因市也想联手堪萨斯城,进而打造新兴的科技企业密集带。创业者们在这里使用谷歌光纤的费用是月付70美元,当时选择其他运营商同档次的宽带服务则需要花费数百美元。但是Ovum仍认为Google Fiber不过是Google的一个试验型项目,根本不会进行大规模部署。

  2013年4月,Google Fiber覆盖城市扩展到堪萨斯、奥斯汀、普罗沃,Google的VP Medin更是在2013年5月的发布会上明确表态,Google Fiber不是一个试验型项目,未来将成长为可盈利项目。不过绝大部分电信人士依然持否定态度。

  2014年2月,Google宣布继续扩大Google Fiber的覆盖范围,从2013年的3个城市扩展到34个,再次有力回应了业界质疑。而即使时至今日,美国的平均网速也仅为11.5Mbit/s。

  初期,谷歌光纤的套餐性价比的确很高,吸引了不少用户。但随着时间的推移,谷歌发现自己的光纤服务遭遇盈利困难。有分析师估算,谷歌光纤每多覆盖一户家庭,Alphabet就要多付500美元的一次性成本。高昂建设成本的压力下,谷歌急需新的定价模式为自己带来更高的利润。

  2015年,困难如约而至。随着几家竞争对手发力千兆宽带,谷歌光纤渐渐失去优势。谷歌曾在2010年表示要在5年内发展500万光纤用户,到2014年底用户总量仅为20万户,远不如预期。“Alphabet确实已经在一些城市终止了光纤项目,与国内基础运营商不管钱多钱少都要做千兆宽带的想法不同,Alphabet更在乎盈利。”一位接近谷歌光纤的国内通信业人士告诉《IT时报》记者。

  2016年10月,谷歌光纤CEO 宣布离职,他在博客中坦言,需要改变以往的产品战略,以便关注新的技术和部署方法,“已经启动和正在建设(谷歌光纤)的城市,工作将继续,对于大多数的‘潜在城市’将会暂停部署。”这意味着谷歌光纤将暂停10座城市的推广计划,且Alphabet已在加州圣何塞和俄勒冈州波特兰终止了光纤项目。

  作为宽带市场的新面孔,更多的公司将谷歌光纤视为竞争对手,而谷歌光纤亦缺乏通信运营基因,在面对运营电信业务超过百年的美国一线运营商时,业务开展举步维艰,不仅缺乏当地的合作伙伴,也缺乏当地政府的支持。

  压倒骆驼的稻草

  1.高昂的价格成本

  虽然光纤——本质上是玻璃——的成本已经降至地板价,且通过光纤用户传输信号的设备也随着时间的推移变得越来越廉价,但是铺设光纤时80%以上的成本是劳动力。让劳动力挖开街道铺设网线的前期成本极其高昂,并且不会在短时间内完全收回。在Google Fiber推出的初期,其核心光纤互联网服务每月费用为70美元,电视服务需要支付额外的费用。后来,该公司为100 Mbps服务增加了一个便宜的,每月50美元的业务。虽然低廉的价格能够给用户带来好处并且吸引新的用户,但是完全不能创造商业价值。

  从投资角度看,Google Fiber的低价不能为公司带来足够的利润,以抵消高昂的成本。事实上,包括光纤宽带在内的固网通信服务的特点是投资周期长,运营成本高,利润率低,这与互联网公司轻资产、高毛利的模式完全相反,固网通信服务很难满足互联网公司投资者的高溢价预期。这可能是导致Google将该项目暂时搁置的首要原因。

  2.残酷的竞争格局

  Google Fiber的推出导致了现有提供商的巨大反弹,竞争对手禁止谷歌从自己的电线杆上架设光纤,这无疑在一定程度上对谷歌光纤的普及加大了难度。在提供了Google Fiber的市场,Comcast和其他提供商提高了他们的竞争速度,通常也提供类似的每月70美元的千兆级服务。此外,以Nokia为代表的公司也展示出创新能力,他们声称能够提供更快的互联网服务。在无线领域,以Starry公司为例,他们提供千兆以太网下载服务。 

  固网通信服务具有明显的“自然垄断”特性,后来者如果不能利用先入者的资源,将很难提供全面的服务,并与先入者形成抗衡局面。这也是我国电信南北分拆十多年,还未改变“南电信、北网通(联通)格局的重要原因。

  3.私人领域的侵犯

  Google Fiber在开挖道路、铺设光纤的过程中,势必会或多或少的占用市民的公共空间或私人花园,在重视个人隐私与生活品质的国度,谷歌此举无疑站在了广大人民的对立面,承受了许多争论和非议。

  的确,从环境角度来看,光纤网络的布线确实对环境造成了一定程度的“破坏”,但与宏观布局上的市场和商业问题比起来,谷歌遇到的“破坏了私人花园”只能算是一个“小问题”。

  4.不稳定的服务质量

  互联网服务提供商通常是美国用户满意度指数最低的行业,通常存在很多不良服务和网络中断。然而,对于一个在该领域没有任何经验就进入市场的新竞争对手,这样的赌注是极其高昂的。在2015年,Google Fiber在世界级的比赛期间出现了中断,在2个小时内多地都无服务。网络中断在ISP领域并不是什么新鲜事,但这种严重的中断可能对新用户,特别是那些在Google上非技术服务提供商造成毁灭性影响。

  5.不明朗的合作伙伴关系

  虽然Google是一家互联网公司,但它不是一家基础设施公司。从头开始建设基础设施是艰难的任务,谷歌严重依赖光纤部署和城市合作伙伴关系,但该公司与其他合作伙伴关系的缺乏使得该项目遇到很多障碍。在路易斯维尔、纳什维尔等城市,谷歌面临着现有基础设施(如电线杆)悬挂光纤电缆的诉讼。此外,谷歌在城市内缺乏资源和缓慢的发展速度,导致其在奥斯汀和夏洛特等城市被传统供应商击败。

  因此,就光纤业务而言,唯一可行的业务模式是与地方政府深度合作。美国有大量的资本都对这种稳定、可靠投资回报的项目非常感兴趣。这种投资可以通过发行私有债券或政府债券的形式进行。由此产生的重要的元素是基本网络均为批发设施,任何零售商都能够以合理、公平的成本进行使用。同时,政府自己将置身提供和创造零售服务之外。这才是通讯网络应当运行的方式。

  尽管谷歌光纤最终黯然退场,但他所做的尝试和努力推动了整个通信行业的进步和发展,并不是毫无价值的,我们也都期待谷歌未来在无线宽带技术领域有全新的突破。

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